Matemáticos políticos

A raíz del coyuntural momento que vive Colombia, hace pocos días escribí en facebook y en twitter cuánto me alegraba que dos matemáticos, uno de ellos profesor del departamento de estadística de la Universidad Nacional de Colombia (donde yo estudié), puedieran llegar a ser presidente y vice-presidente del país, casi ciertamente esperaría yo. Me refiero, claro, a Antanas Mockus y Sergio Fajardo. Después de un interesante cruce de comentarios con mi colega y viejo amigo Ricardo Pachón, él me sugirió hacer una entrada en este blog con la información que conseguimos en unas búsquedas rápidas por google. Esta entrada es resultado de eso.

Me señaló Pachón a un presidente indio llamado Radhakrishnan (confieso que copié y pegué el nombre de wikipedia, a mi la dislexia digital no me daría para escribir eso sin equivocarme). Él en realidad no fue matemático. La anécdota está más bien por el lado de haberse cruzado con el gran Ramanujan alguna vez. El genio fue a pedir la bendición del presidente antes de irse a Cambridge a estudiar porque una diosa, decía Ramanujan, le había dicho en un sueño que así lo hiciera. Radhakrishnan fue un filósofo y profundo erudito en religiones comparadas, además del primer vice-presidente (1957-1962) y segundo presidente de la India  (1962-1967).

Luego la búsqueda me llevó a James Abraham Garfield, presidente número 20 de Estados Unidos. Quizás el dato más interesante sobre este gato (usted me perdonará la redundancia, yo no tengo la culpa de que así se llame) está en una demostración muy original que hizo del teorema de Pitágoras. Cuatro meses después de haber asumido el poder, alguien le disparó. Pero no se engañe, a él no lo mataron las balas. Lo mataron los médicos cochinos que lo atendieron: lntentaron extraerle la bala sin lavarse las manos, le infectaron la herida y por eso murió. El estudio forense mostró que la sola bala no habría podido matarlo.

Párrafo al margen. Una pregunta: ¿Alguien podría decirme si después de la revolución francesa ha habido algún país con más magnicidios presidenciales que Estados Unidos? Feo deporte ese de andar matando o intentando matar presidentes: rápidamente se me vienen a la cabeza Lincoln, Garfield, Kenneddy y casi Reagan; debe haber más pero no soy nada experto en historia gringa. No es que uno como colombiano tenga mucha autoridad moral, claro, pero en general en mi país los mataban era de candidatos, no de presidentes: Gaitán, Galán, Pizarro, Jaramillo Ossa y Gómez Hurtado (quien no era candidato cuando lo mataron pero ya lo había sido) se me vienen rápido a la mente. Feo deporte ese también, obvio.

Volviendo a los matemáticos presidentes, encontramos un enlace con varios nombres interesantes para destacar:

Corazón Aquino, presidente de Filipinas (1986-1992). Hizo un minor en matemáticas, fue la primera mujer elegida democráticamente en su país.

Alberto Fujimori, presidente de Perú (1990-2000), viejo conocido en América Latina. Estudió ingeniería agrícola en la Universidad Agraria La Molina, posteriormente estudió física en la Universidad de Estrasburgo (Francia) y finalmente hizo una maestría en matemáticas en la Universidad Wisconsin-Milwaukee. Sería interesante conocer en qué área profundizó pero la verdad no tengo idea. En cuanto a su política, si se ha de mencionar algo bueno, sería el casi exterminio de Sendero Luminoso, la guerrilla peruana (todavía recuerdo el día de la captura de Abimael Guzmán Reynoso… yo también tuve perubólica). Fujimori cayó en fuertes extremos dictatoriales como clausurar el Congreso del Perú y tuvo grandes líos de derechos humanos por los que hoy purga una condena en su país. Comenzó siendo un gran ejemplo de las luchas contra las guerrillas y llevó alguna prosperidad económica,  pero terminó hundido en escándalos de corrupción y de ejecuciones extrajudiciales. ¡No sea mal pensado, lector,  estamos hablando de matemáticos, no de abogados de más al norte!

Lee Hsien Loong, actual primer ministro de Singapur. Un tipo brillante con otro de esos nombres impronunciables. Estudió matemáticas en el afamadísimo Trinity College de la Universidad de Cambridge, donde se graduó con honores y con una profundización en ciencia computacional. Después hizo una maestría en administración pública en Harvard. Como dato curioso, el salario de Loong es el más alto entre todos los presidentes del mundo, llega casi a los US$3 millones.

Paul Painlevé, dos veces primer ministro de Francia (1917, 1925). Quizás el más productivo en términos matemáticos de todos los mencionados. Su investigación se dio en las ecuaciones diferenciales y hasta hay unas funciones con su nombre: los trascendentes de Painlevé, que recientemente se han usado en la mecánica estadística, sería interesante explorar esa parte. En la década de los veinte del siglo pasado, Painlevé comenzó a estudiar la nueva teoría de la relatividad general de Einstein. Propuso un sistema de coordenadas especial para la métrica de Schwarzschild. Se sabe que alguna vez en Berlín Painlevé se encontró con Einstein, allí hablaron sobre paz y políica internacional, pero no discutieron nada sobe matemáticas.

Éamon de Valera, presidente de Irlanda (1959-1973). Fue profesor de matemáticas antes de la independencia de Irlanda.

Además de estos presidentes, el enlace menciona a los siguientes matemáticos políticos en altos rangos:

George Saitoti, vice-presidente de Kenya (1989-1997, 1999-2002) y futuro candidato presidencial del mismo país, según él lo ha manifestado. Tiene un PhD en topología algebraica de la Universidad de Warwick en Inglaterra.

Simeon DeWitt, el primer graduado de matemáticas de Rutgers, fue asesor militar de George Washington.

Ralph Abernathy, la mano derecha de Martin Luther King Jr., se graduó matemático con honores de la Univesidad Estatal de Alabama.

William J. Perry, antiguo secretario de defensa de Estados Unidos, obtuvo su maestría en Stanford y su doctorado en matemáticas de la Universidad Estatal de Pennsylvania. Su orientador de tesis en la maestría fue el gran George Polya.

Seguramente hay más nombres, pero estos fueron los que encontré. Si usted sabe de más y quiere compartirlos deje su comentario, por favor.

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La v al final de su apellido

Con mis amigos del Instituto de Matemáticas y Estadística en la Universidad de São Paulo (IME-USP) siempre hacíamos bromas entre nosotros por no tener apellido de teorema: éramos Rodríguez, Pachón, Lima. Y yo, Díaz, ¡menos!

Recuerdo de hace algunos años cuando estaba estudiando el libro básico (pero muy bueno), A First Course in Probability de Sheldon Ross, que uno de los capítulos se llama Limit Theorems… yo le escribí abajo del original mi propio título: El capítulo ruso. ¡Casi todos los resultados están bautizados con el apellido de algún genio ruso que probó por primera vez el resultado! Es impresionante.

Vamos despacio y veámoslo con calma:

  • Kolmogorov (foto): Uno de los más grandes, sin duda alguna, estableció los fundamentos de la probabilidad, probó las famosas leyes 0-1 y el teorema de extensión que lleva su nombre, entre muchas otras cosas. Fácilmente, Kolmogorov podría ser el más grande de los matemáticos rusos en toda la historia.
  • Markov: Creador del que tal vez es el proceso estocástico más importante, las famosas cadenas de Markov, además mostró uno de los primeros resultados en teoremas límite: la también famosa desigualdad de Markov.
  • Chebyshev: Fue quien probó la desigualdad que lleva su nombre.
  • Liapunov: Estudió las funciones que llevan su nombre, útiles para determinar importantes propiedades en recurrencias de cadenas de Markov. Además fue el primero en hacer una demostración rigurosa estricta del teorema del límite central, uno de los resultados más importantes en probabilidad por sus múltiples aplicaciones, sobre todo en estadística.
  • Menshikov: El abuelo. Tal vez el más importante de los resultados obtenidos hasta ahora por él es el de la igualdad de los puntos críticos en los modelos de percolación.
  • Popov: El gran jefe. Mi orientador. Una de las mentes más brillantes que conozco (si no la más brillante). Ha demostrado y trabajado en las áreas de probabilidad que ha querido y parece que obtuviera resultados al respirar. Yuval Peres, uno de los más grandes probabilistas vivos me dijo en un correo privado que le parecía brillante; sucede que Popov resolvió de forma rápida una pregunta abierta planteada por Peres en un seminario presentado en el IME (pregunta en la que además estoy trabajando mi tesis de doctorado). Es común oír entre los estudiantes de probabilidad del IME que probablemente Popov se transforme en el mejor probabilista que haya pasado por Brasil… y eso no es poca cosa teniendo en cuenta que Brasil tiene en este momeno una de las escuelas de probabilidad más importantes del mundo.

En fin, hay muchos probabilistas rusos y probablemente la probabilidad le debe más a la escuela rusa que a cualquier otra. Pero quise hacer una muestra de aquellos cuyos apellidos terminan por la letra v porque ese detalle me llamó la atención desde el principio de mi formación como probabilista.

Siempre he pensado que, además de estudiar mucho, si quiero entrar a la historia de la probabilidad con un teorema importante me va a tocar cambiar mi nombre. Así será más probable que la historia me recuerde por el teorema de Danielev :-).